Accueil |

Homo sapiens

Homo sapiens est une espèce de primate et le seul membre actuel du genre Homo. On désigne l'espèce entière comme humanité, et on peut employer Homme (avec une majuscule) pour parler des caractères généraux des humains. Tous les êtres humains d'aujourd'hui appartiennent à  une seule espèce. Sa subdivision en races est controversée (voir race humaine).

Homo Sapiens

Image d'un homme et d'une femme,
embarquée sur le vaisseau Pioneer 11.
(image du domaine public)
Classification scientifique
Règne : Animalia
Embranchement,phylum : Chordata
Sous Embranchement,subphylum : Vertebrata
Classe : Mammalia
Ordre : Primates
Famille : Hominidae
Genre : Homo
Espèce : sapiens
Binomial name
Homo sapiens
Linné, 1758

Pour les biologistes, les espèces les plus proches de l'homme aujourd'hui, sur le plan de l'évolution sont les deux espèces de chimpanzé, Pan Troglodytes, le chimpanzé commun, et Pan paniscus, le bonobo ainsi que, à  un degré moindre, le gorille et l'orang-outan.

Le génome des humains ne diffère que de 0,27 % de celui des chimpanzés, de 0,65 % de celui des gorilles. Ces chiffres conduisent à  estimer que notre lignée s'est séparée de celle des chimpanzés il y a environ cinq millions d'années, et des gorilles il y a environ sept millions d'années.
La découverte récente d'un crà¢ne d'hominidé dont l'à¢ge est estimé à  sept millions d'années environ, et dont les caractéristiques sensiblement diffèrentes de celles des singes suggèrent cependant une séparation antérieure des deux lignées. Certains scientifiques défendent le rattachement des chimpanzés et peut-être des gorilles au genre Homo, mais ce point de vue est très minoritaire.

La théorie de l'évolution, et plus particulièrement celle de l'homme, à  partir d'un ancêtre commun avec les singes est contestée, notamment par plusieurs groupes religieux.

Caractéristiques physiques

L'évolution vers Homo sapiens se caractérise par les éléments suivants:

Comment ces éléments sont reliés ? Quels ont pu être leur valeur adaptative, et leur rà´le dans l'apparition de notre organisation sociale complexe et notre culture ? C'est encore sujet à  débat parmi les anthropologuess.

La taille moyenne des hommes aujourd'hui en France est de 1,75 m, celle des femmes de 1,62 m, pour des poids respectifs moyens de 75 et 61 kg. Les données individuelles sont très variables autour de ces moyennes, avec une forte influence de facteurs environnementaux, comportements, et régimes nutritionnels. Les moyennes elles-mêmes varient beaucoup selon les populations et les époques.

Les jeunes naissent avec un poids autour de 3 kg et une taille d'environ 50 à  60 cm, après une gestation de neuf mois. Totalement dépendants à  la naissances, leur croissance dure plusieurs années, la maturité sexuelle survient entre 12 et 15 ans. La croissance des garçons continue souvent jusque vers 18 ans. L'espérance de vie est très dépendante des conditions matérielles et de la disponibilité de soin médicaux. L'espérance de vie se situe aujourd'hui autour de 75 ans dans les pays les plus riches, elle est inférieure à  40 dans les plus pauvres. On connaît des cas isolés de longévité approchant 120 ans.

Le propre de l'homme: homo sapiens comparé aux autres espèces

L'homme se considère généralement comme l'espèce "dominante" sur terre, par son intelligence et sa capacité à  modifier son environnement pour ses besoins.

Les biologistes évitent le concept flou d'espèce dominante, parce que la valeur adaptative de chaque caractère dépend de la niche écologique, et peut être très variable. L'homme est en tout cas une des espèces les plus "généralistes" de la Terre, et peu d'espèces s'adaptent à  des environnement aussi divers que lui. Beaucoup se sont adaptés à  un environnement spécifique, là  o๠l'homme s'appuie sur des moyens tels que vêtements et abris artificiels, souvent produits au travers d'interactions sociales complexes.

L'usage des outils et la capacité à  modifier son environnement, le langage et le développement de structures et relations sociales complexes sont souvent mentionnés comme des caractéristiques distinguant l'homme des autres animaux. Mais ces différences ne sont pas absolues, puisque des comportements approchant sont observés chez d'autres espèces : des singes et des même des oiseaux qui utilisent des brins d'herbe ou des brindilles pour atteindre un objet inaccessible. Certains façonnent même leurs outils à  cette fin. Aucun animal n'utilise les outils autant que l'homme, ni avec une flexibilité comparable. De même, plusieurs espèces ont des moyens de simple communication, mais rien de comparable aux grammaires complexes ou aux concepts abstraits que le langage humain utilise n'a été decouverts pour l'instant chez une autre espèce.

Selon le linguiste Noam Chomsky, un trait distinctif des humains serait l'instinct du langage, un mécanisme inné du cerveau capable d'acquérir un langage par l'observation de notre entourage.

Certains anthropologues pensent que ces traits visibles (la fabrication d'outils et le langage) découlent d'un processus mental moins accessible, et peut-être propre à  l'homme, la capacité à  penser symboliquement. Nous pouvons penser dans l'abstraction, manipuler des concepts, des idées. Nous pouvons mettre en question, utiliser la logique, comprendre des concepts mathématiques, tout cela d'une façon qu'on ne connaît chez aucune autre espèce animale. Certaines ont cependant fait preuve de quelques possibilités dans ce domaine, mais jamais en approchant nos possibilités. Aucune espèce ne planifie ses actions d'une façon qui approche la notre. Homo sapiens signifie d'ailleurs l'homme sage, l'homme qui pense. Il faut noter cependant que l'on ignore tout des capacités cognitives des autres espèces du genre Homo, comme Homo Erectus, ou Homo neanderthalensis maintenant éteintes. On ignore même quelles étaient leurs capacités linguistiques. Par contre, ils fabriquaient des outils comparables aux nà´tres, et la supériorité d'Homo sapiens au paléolithique sur son contemporain Neanderthal n'a rien de sà»r.

Au final, la question "quel est le propre de l'homme ?" relève d'abord de la philosophie. Du point de vue de la biologie, elle peut sembler étrange. Les chats, les dauphins ou les moineaux forment des espèces distinctes, mais on ne demande pas quelle est la chose qui leur appartient en propre et les distingue de tous les autres. Découvrir d'autres espèces qui façonnent des outils, ou disposent d'un langage symbolique éclairerait peut-être notre évolution, mais cela n'effacerait pas la différence entre les humains et d'autres espèces.


Préhistoire | Australopithèque | Homo habilis | Homo erectus | Homme de Néanderthal