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Louis Pasteur

       

Louis Pasteur (27 décembre 1822 - 28 septembre 1895), scientifique français, pionnier de la microbiologie.

Né à  Dole, Louis Pasteur quitte la ville très jeune et fréquente l'école puis le collège d'Arbois. Elève doué, il s'installe en octobre 1838 à  Paris pour préparer son entrée à  l'École normale. Déprimé par cette nouvelle vie, il décide de rentrer et poursuit ses études au collège royal de Besançon. Il est bachelier ès lettres en 1840 puis passe l'option qui lui permet d'obtenir le baccalauréat ès mathématiques deux ans plus tard. Conforté par ses réussites scolaires, Pasteur s'installe de nouveau à  Paris et est finalement reçu au concours de l'Ecole normale supérieure en 1843. Il y acquiert de nombreuses connaissances tant en chimie qu'en physique et en cristallographie. Il soutiendra d'ailleurs deux thèses en 1847, l'une en chimie et l'autre en physique. Ses recherches se portent alors sur la polarisation de la lumière par les cristaux. Il découvrira que des cristaux de structures pourtant identiques ne dévient pas la lumière de la même façon, et mettra ainsi en évidence l'isomérie.

Après avoir enseigné à  Dijon puis à  Strasbourg, Pasteur est nommé professeur et doyen de la nouvelle faculté des sciences de Lille. Il y fait une découverte capitale : les levures sont des êtres vivants à  part entière responsables de la fermentation et non des sous-produits de celle-ci, comme de nombreux chimistes le croient. En octobre 1857, Pasteur devient administrateur de l'École normale supérieure et directeur des études scientifiques. Il y poursuit ses études sur la fermentation pendant trois ans et écrit un opuscule sur les causes de la fermentation butyrique. Mais depuis 1858, Pasteur est en bute aux partisans de la génération spontanée et plus particulièrement à  Félix Archimède Pouchet. Après 6 années de lutte, Pouchet est vaincu et avec lui la thèse de la génération spontanée.

Pourtant, si Pasteur remporte de franc succès sur le terrain scientifique, il n'en va pas de même dans ses fonctions à  l'École normale. Taxé d'autoritarisme, il se heurte à  de nombreuses contestations et son poste est finalement supprimé. Il peut alors s'investir entièrement dans ses recherches. A partir de juin 1865, Pasteur passe quatre ans à  Alès pour y étudier la maladie qui décime les élevages de vers à  soie. Ses observations lui permettront d'identifier les papillons malades et ainsi de détruire leurs Å“ufs avant que tout l'élevage ne soit infesté.

Après l'abdication de Napoléon III, Pasteur, fervent napoléonien, ne reprend que lentement ses recherches. Il entame une série d'études sur la bière et ses problèmes de fermentation. En 1875, il publie les Etudes sur la bière et les conseils aux brasseurs. L'année suivante, Pasteur est candidat aux élections sénatoriales. Mais son programme, basé sur la défense de l'enseignement supérieur et de la recherche, ne satisfait pas les électeurs et il est battu. Ce revers n'entame pourtant pas son enthousiasme et les deux années suivantes se révèlent fastes : il met au point le filtre Chamberland (un filtre en porcelaine qui retient les germes de l'eau), l'autoclave et le flambage des vases.

En Allemagne, Robert Koch prouve par ses expériences qu'un type donné de microbe provoque un certain type de maladie. La découverte du staphylocoque par Pasteur suivra. Pendant six ans, le Français et l'Allemand étudient les maladies et leurs microbes. Durant l'été 1879, Pasteur et ses collaborateurs, Roux et Duclaux, découvrent que les cultures vieillies du microbe du choléra injectées aux poules ne déclenchent pas la maladie. De plus, elles résistent à  de nouvelles infections. Le 5 mai 1881, un troupeau de moutons est vacciné. Le 2 juin, les résultats sont là  : un véritable succès.

Pasteur a débuté ensuite ses recherches sur la rage en 1880, à  la mort d'un enfant à  l'hà´pital Sainte-Eugénie. Mais alors que l'étude de la virulence de la maladie avance, l'agent pathogène lui échappe encore. Il semble pourtant que la moelle infectée et desséchée protège de la maladie. Le 6 juin 1885, Pasteur reçoit la visite d'un enfant mordu par un chien soupçonné de porter la rage. Il commence les injections et trois mois plus tard, l'enfant est sauvé. L'Académie des Sciences propose alors de créer un établissement destiné à  traiter la rage après morsure. L'Institut Pasteur naît en 1888. Outil de recherche, de formation, et de soins, l'établissement s'exporte rapidement en Australie et au Viêt Nam. Pasteur restera à  la tête de l'Institut jusqu'à  sa mort. Bien qu'ayant souhaité être enterré dans sa ville d'Arbois auprès du reste de sa famille, Pasteur repose actuellement dans une crypte de l'Institut Pasteur, dont la décoration représente les différents champs d'action de ses travaux.

Voir aussi : pasteurisation