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Vasco de Gama

       

Vasco de Gama (v. 1469, Sines, Portugal - 24 décembre 1524, Cochin, Inde) navigateur portugais, premier européen à  arriver en Inde en contournant le Cap de Bonne Espérance.

Lorsque Vasco de Gama s'embarque en 1497 à  la tête de quatre navires, cela fait environ un siècle que les portugais, à  la suite des expéditions lancées par le prince Henri le navigateur, explorent méthodiquement les cà´tes africaines. En particulier, Bartolomeu Dias a doublé en 1488 le Cap de Bonne Espérance, et l'étape suivante consiste à  rallier l'Inde et ses richesses. Au passage, on espère trouver le mythique royaume du prêtre Jean, et conclure avec lui une alliance contre les ottomans, mais cet espoir sera déçu.

En revanche, Vasco de Gama arrivera en Inde, à  Calicut, après environ un an de navigation. Sur le plan commercial cette expédition sera toutefois un échec: les marchands arabes sont implantés depuis longtemps dans la région, et font ce qu'il faut pour évincer des concurrents potentiels.

En 1502, le nouvel "amiral des Indes" reprend la mer, avec une flotte conséquente (une vingtaine de navires de guerre). Cette expédition marque les débuts de l'empire colonial portugais, et rapportera à  la couronne un butin conséquent ainsi que des privilèges commerciaux importants.

Couvert d'honneurs, Vasco de Gamma va pourtant être laissé dans une semi-retraite pendant 20 ans, avant d'être nommé vice-roi des Indes en 1524. Il meurt cependant peu de temps après y être arrivé. Ses restes seront ramenés au Portugal en 1538.